Les gènes façonnent le chant des oiseaux, même lorsque ceux-ci grandissent loin de chez eux

Avec l’arrivée du printemps, un rituel éternel recommence : les oiseaux mâles remplissent l’air de chants, cherchant à attirer des partenaires et à défendre leur territoire dans une compétition avec les autres mâles en compétition.

Mais il y a beaucoup de choses que nous ne comprenons pas encore sur la façon dont les oiseaux apprennent quels sons chanter. Notre dernière étude offre de nouvelles perspectives et suggère que les gènes pourraient jouer un rôle plus important que les scientifiques ne le pensaient.

Chez près de la moitié des espèces d’oiseaux du monde, les jeunes oiseaux apprennent à chanter en imitant les adultes. Lorsqu’ils apprennent ainsi les uns des autres, des erreurs se produisent inévitablement, ce qui entraîne une variation des chants entre les populations d’une même espèce, similaire à la formation de dialectes dans les langues humaines.

Les oiseaux femelles préfèrent généralement les mâles qui chantent des chansons typiques de la population locale, car cela peut montrer qu’ils sont bien adaptés à l’environnement proche. En outre, les chants sont essentiels à la défense du territoire. Les oiseaux mâles qui chantent des chants étrangers luttent souvent pour conserver leur territoire face aux concurrents locaux. Ce rôle potentiel de barrière sociale et reproductive est la raison pour laquelle il existe une hypothèse de longue date selon laquelle les différences de chant peuvent conduire à la formation d’une nouvelle espèce.

Toutefois, les scientifiques ne comprennent pas encore parfaitement ce qu’il advient de ces différences de chant lorsque les oiseaux se déplacent d’une population à l’autre. Imaginez que vous êtes un oiseau autochtone et qu’un nouveau venu arrive en chantant une chanson étrangère. Qu’est-ce qui vous empêche d’apprendre ce nouveau chant ? Si un nombre suffisant d’oiseaux d’une région apprennent les chants des nouveaux arrivants, les…

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Auteur: Samyuktha Rajan, PhD candidate in Behavioural Ecology‬, Stockholm University