Psyche : une mission spatiale à la découverte d’un mystérieux astéroïde

La mission spatiale Psyche de la NASA, lancée avec succès le 13 octobre 2023 à 10h19, est en route vers l’astéroïde Psyche, situé dans la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter à environ 500 millions de kilomètres. L’astéroïde, d’un diamètre de 250 kilomètres, initialement considéré comme presque entièrement métallique, attise la curiosité scientifique. De nouvelles données suggèrent en effet qu’il pourrait être un monde mixte de métal et de silicate.

Les meilleures analyses indiquent plus précisément que Psyche est probablement un mélange de roche et de métal, le métal représentant entre 30 et 60 % de son volume. À l’heure actuelle, il est encore difficile de dire si Psyche est tout ou partie du noyau riche en fer d’un embryon planétaire, ou bien un morceau d’un autre corps riche en fer formé à partir de matériau riche en métal dans le système solaire. Dans le premier cas, Psyche serait le noyau métallique d’une planète qui n’a jamais vu le jour alors que dans le second, il correspondrait à d’autres types de matériaux riches en fer, comme les pallasites, formés lors d’impacts ou par des volcans de fer.

Retracer l’histoire de la formation des planètes telluriques

Visiter l’astéroïde métallique (16) Psyche sera donc une première qui nous en apprendra davantage sur l’histoire collisionnelle de formation des planètes telluriques (Mercure, Vénus, Terre et Mars), et sur leur intérieur planétaire.

S’il est difficile de lui donner un âge, nous savons que la formation des météorites de fer est très ancienne, et bien antérieure à la formation de notre planète. La formation d’un corps céleste, comme la Terre, se fait par accrétion, à savoir par accroissement de volume par apport de matière extérieure. Dans l’accrétion planétaire, ce sont des planétésimaux, ou des embryons planétaires (comme Psyche) qui s’accrétant (s’agglomérant) les uns aux…

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Auteur: Guy Libourel, Cosmochimiste, Université Côte d’Azur